El acceso a los mapas en la actualidad se ha universalizado. Tanto es así, que puede incluso resultar una banalidad: en cualquier teléfono u ordenador podemos acceder a diferentes aplicaciones de mapas fáciles de consultar. Sin embargo, es evidente que no siempre ha sido así. Los satélites y la capacidad de mirar la Tierra “desde fuera” son una innovación muy reciente. Resulta difícil situar con precisión el origen de la cartografía: ¿cuándo comenzaron los humanos a representar el espacio en mapas?

Si tenemos en cuenta cualquier tipo de representación espacial, podemos encontrar los primeros ejemplos en el Paleolítico. Por aquel entonces, los humanos tenían la necesidad de recordar y transmitir aquellas rutas relacionadas con la caza o con la ubicación del agua con respecto a las cuevas.

La primera representación del mundo

Si atendemos exclusivamente a la representación de la Tierra, podemos situar el origen de la cartografía en el siglo VI a. C. Una tablilla babilónica con un texto en escritura cuneiforme y un sencillo diagrama que combina referencias al terreno real con la existencia mitológica de una serie de islas que conectan con el mundo de los dioses.

Tablilla babilónica

Una de las primeras representaciones del mundo. -Wikipedia

La escala

La antigua Grecia es el origen de la cartografía a escala. El mapa de Anaximandro busca reproducir el territorio a partir de informaciones obtenidas de navegantes y viajeros. Este mapa primigenio sitúa el Mar Mediterráneo en el centro y trata —sin demasiado éxito— reproducir a escala los territorios conocidos.

Posible aspecto del mapa perdido de Anaximandro

Posible aspecto del mapa perdido de Anaximandro -Wikimedia Commons

Los meridianos

La siguiente innovación cartográfica es la introducción de meridianos. El mapamundi de Erastótenes introduce este concepto geométrico por primera vez y divide el mundo en departamentos rectangulares. Estos departamentos surgen de la intersección de meridianos y le sirven para clasificar y localizar accidentes geográficos y poblaciones.

Reconstrucción del mapa de Erastótenes

Reconstrucción del mapa de Erastótenes -Wikipedia

Latitud y longitud

El primero en establecer un sistema de latitudes y longitudes es Ptolomeo en su “Geographia”. Este primer sistema no tiene mucho que ver con el actual, pero sienta las bases de la cartografía posterior al crear un sistema usable de clasificación. Representa el mundo conocido mediante una proyección cónica.

Mapamundi según proyección de Ptolomeo

Mapamundi según proyección de Ptolomeo -Wikipedia

Accidentes geográficos

El cartógrafo árabe Abu Abdullah Muhammad al-Idirisi representa en el siglo XII con cierta fidelidad los accidentes geográficos del mundo conocido. Quedan así reflejados en su Kitab Ruyar (o Tábula Rogeriana) los ríos, mares, montañas y cordilleras. Este mapa abandona la concepción ptolemaica del eje norte-sur al presentarlo invertido, y también el uso de formas geométricas. Al-Idrisi calculó la circunferencia de la Tierra en 37.000 kilómetros, con un error de solo 3.000 frente a la realidad.

Reconstrucción del Kitab Ruyar o Tabula Rogeriana

Reconstrucción del Kitab Ruyar o Tabula Rogeriana -Wikimedia Commons

La ideología

El primer elemento en la evolución de los mapas que no hizo precisamente progresar a la cartografía fue la introducción de la ideología. Durante la Edad Media y a causa del influjo de la religión católica, aparecen mapas como el de Hereford. Este mapa sitúa Jerusalén en el centro, siguiendo las instrucciones de las “Etimologías” de Isidoro de Sevilla. Los territorios aparecen completamente deformados en servicio de la ideología religiosa e incluso podemos observar una isla circular en el extremo superior que representa el paraíso terrenal.

Facsímil del mapa de Hereford

Facsímil del mapa de Hereford -Wikimedia Commons

(ver el mapa de Hereford en tamaño completo)

El Nuevo Mundo

Aunque existen representaciones anteriores de dudosa autenticidad, la primera representación inequívoca de América es el mapamundi de Juan de la Cosa. Este marino cántabro trazó en 1500 la representación del Nuevo Mundo más antigua que se conserva actualmente. Representa por primera vez el Océano Pacífico y a América del Norte y América del Sur como continentes independientes. El mapa está girado 90 grados respecto al estándar, con el sur a la izquierda y el norte a la derecha.

Mapa de Juan de la Cosa

Mapa de Juan de la Cosa -Wikimedia Commons

Aunque en este punto podemos empezar a hablar de una cierta profesionalización desde el origen de la cartografía, son muchos los avances aún pendientes hasta nuestros días, desde las proyecciones hasta el geomarketing. Trataremos estos avances en una próxima entrega de este artículo.